Toda vez que la temporada 2014 ha bajado el tel贸n, con Lewis Hamilton y Mercedes como campeones de todo, ha llegado la hora de empezar a hacer balance de una temporada marcada por el dominio abrumador de Mercedes as铆 como por聽el agravamiento de la聽desigualdad entre los equipos de la zona m谩s “noble” y el resto, clase media y equipos m谩s peque帽os, incluidos.

Me centrar茅 en uno de los modestos, Caterham, que ha vivido un aut茅ntico calvario que le ha llevado a vivir una de las situaciones m谩s rocambolescas y esperp茅nticas que recuerdo en la historia de la F贸rmula 1, con un proceso de liquidaci贸n incluido.

La trayectoria de Caterham en 2014, todo un desastre
La trayectoria de Caterham en 2014, todo un desastre

El “patito聽feo” del paddock

La temporada arranc贸 sin aparentes problemas y con el reto de superar a Marussia en el “farolillo rojo” de la clasificaci贸n de constructores y so帽ar, por qu茅 no, con alg煤n punto en alg煤n momento de la temporada aprovechando que, con el nuevo reglamento, en teor铆a, todos arrancar铆an de cero.

Para ello renov贸 a fondo su plantilla, cambi贸 a su dupla de pilotos, despidiendo a su anterior pareja integrada por Charles Pic y Giedo Van der Garde, y fichando聽a un “viejo rockero”, un tipo duro y experimentado como Kamui Kobayashi y le dio la oportunidad a un piloto casi desconocido pero con dinero fresco bajo el brazo, proveniente de Suecia llamado Marcus Ericsson.

As铆 las cosas, se presentaron en Jerez en los primeros tests de pretemporada 聽y hay que reconocer que, con diferencia, el Caterham CT05 cont贸 con el dudoso honor de ser uno de los coches menos atractivos del paddock.聽Propulsado por la nueva unidad de potencia de Renault, hab铆a mucha confianza en que, pese a lo extra帽o de su dise帽o, especialmente su frontal, el coche ser铆a m谩s competitivo.

Sin embargo, pronto se pudo ver que las cosas no funcionaron. Los tests de pretemporada resultaron calamitosos para Caterham -y en general para todos los equipos motorizados por Renault- si bien las primeras carreras no fueron mucho mejor. S贸lo Malasia permiti贸 un peque帽o atisbo de potencial, cuando lograron dejar por detr谩s suyo al Marussia de Max Chilton.

El Caterham CT05 en su debut en Jerez durante la pretemporada
El Caterham CT05 en su debut en Jerez durante la pretemporada

La venta de Caterham y el descalabro financiero

Desde que聽la temporada lleg贸 a Europa en el mes de mayo, las cosas en Leafield comenzaron a tornarse de un color cada vez m谩s oscuro, inci谩ndose un proceso de desintegraci贸n que ni los m谩s pesimistas podr铆an haber imaginado al inicio del a帽o.

Deportivamente, la temporada 2014 se convirti贸 en un completo desprop贸sito. Ni la experiencia de Kobayashi ni el 铆mpetu del joven Ericsson聽lograban聽sacar absolutamente nada del CT05 y entre abandonos, accidentes y, en general, un p茅simo rendimiento de los dos monoplazas, nadie lograba levantar cabeza en Caterham.

El malayo Tony Fernandes
El malayo Tony Fernandes

Pero si los resultados deportivos no acompa帽aban, peor a煤n fue la gesti贸n desde el punto de vista聽institucional. Aunque no trascendi贸 hasta bien entrado el a帽o, poco a poco se empez贸 a rumorear que Caterham no atravesaba la mejor situaci贸n econ贸mica y se empez贸 a especular, incluso, con un posible proceso de venta.

Incomprensiblemente, el magnate malayo Tony Fernandes, el entonces propietario de la escuder铆a, neg贸 categ贸ricamente聽su intenci贸n de vender el equipo pero finalmente, en un proceso que, como luego se demostr贸 estuvo trufado de irregularidades, acab贸 por vender Caterham en el mes de julio por casi 500 millones de euros a la empresa Engavest, un consorcio de聽inversores suizos y de Oriente Medio.

El nuevo equipo directivo desembarc贸 en Leafield con el veterano Colin Kolles (ex-director de Marussia y HRT, entre otros equipos) a la cabeza como asesor y con Christian Aljbers como Director Deportivo y Manfredi Ravetto como responsable ejecutivo del equipo, relevando al anterior director, el franc茅s Cyril Abiteboul.

Con un nuevo proyecto bajo el brazo, Caterham intent贸 reorientar su err谩tico rumbo deportivo aprovechando el par贸n veraniego e incluso fich贸 al espa帽ol Roberto Merhi como probador y al alem谩n Andr茅 Lotterer, provenientes del DTM alem谩n. De hecho, el piloto germano lleg贸 a pilotar durante todo el fin de semana en el GP de B茅lgica,聽en sustituci贸n del lesionado Kamui Kobayashi, mientras que el espa帽ol prob贸 en los libres de Italia y Suzuka.

El desastre total: Desaparici贸n y cierre

Cuando las cosas parec铆an empezar a rodar de una forma m谩s o menos aceptable, siempre dentro de la “normalidad” que supon铆a ver c贸mo carrera tras carrera se suced铆an los abandonos o las p茅simas clasificaciones en carrera de sus dos pilotos, la situaci贸n econ贸mica explot贸, llev谩ndose por delante a toda la estructura empresarial del equipo.

As铆 pues, la voz de alarma la dio el propio Kamui Kobayashi en el mes de octubre, tras la disputa del GP de Rusia en el circuito de Sochi. En aquella ocasi贸n, el piloto nip贸n confes贸 en su cuenta de Facebook que pas贸 aut茅ntico pavor porque tuvo que correr toda la carrera con la suspensi贸n de su monoplaza en mal estado.

Al parecer, el equipo ya no ten铆a dinero ni siquiera para poder comprar piezas nuevas y le tuvieron que hacer un apa帽o de urgencia a su coche, recubri茅ndole la suspesi贸n con carbono porque no hab铆a recambios para la misma, con el evidente riesgo de rotura y accidente.

Detalle de la suspensi贸n del Caterham de Kamui Kobayashi, reparada durante el GP de Rusia
Detalle de la suspensi贸n del Caterham de Kamui Kobayashi, reparada durante el GP de Rusia

En ese momento se descubri贸 todo el pastel y estall贸 un esc谩ndalo may煤sculo que acab贸 con la salida en masa de todos los nuevos inversores, con聽acusaciones cruzadas de fraude y estafa y amenazas de ir a los Tribunales entre el anterior due帽o, Tony Fernandes, y el grupo que, presuntamente, hab铆a adquirido la escuder铆a.

En apenas un par de semanas supimos que la venta nunca se lleg贸 a hacer efectiva porque Fernandes no transmiti贸 su paquete accionarial porque, como 茅l mismo denunci贸, los compradores no hab铆an desembolsado un solo d贸lar para hacerse cargo de las deudas previas a la compra, tal y como hab铆an acordado. Esto provoc贸 la salida en masa del nuevo equipo directivo y lo que es peor, abri贸 la Caja de Pandora del desastre.

De esta forma,聽Caterham se encontr贸 de la noche a la ma帽ana sin dinero en caja, acuciado por las deudas, sin inversores y con los patrocinadores huyendo a la carrera, por lo que tuvo que ser sometido a un proceso de administraci贸n concursal, previo a su m谩s que previsible disoluci贸n.

Se eligi贸 a una consultora para llevar a cabo el proceso y se nombr贸 como administrador a Sir Finbarr O’Connell, con el fin primordial de encontrar un comprador a marchas forzadas que pudiese pagar la elefanti谩sica deuda acumulada y que pudiera sacar al equipo de la crisis antes de noviembre.

Por tanto y, como era previsible, lo primero que determin贸 es que Caterham no pod铆a pagar el coste de estar en los Grandes Premios de Brasil y Abu Dhabi. Para evitar las posibles consecuencias que estas ausencias podr铆an llevar aparejadas por parte de la FOM de Bernie Ecclestone, del que al menos logr贸 la dispensa necesaria y la ayuda, al menos sobre el papel, para encontrar un comprador “express”.

Finalmente no se pudo obrar el milagro y hace apenas dos semanas se procedi贸 al cierre de las instalaciones en Leafeld y al despido de sus 200 trabajadores y se daba por hecha la desaparici贸n del equipo.

El milagro del crowdfunding: Abu Dhabi es posible

El GP de Brasil se disput贸 sin la presencia de Caterham ni de Marussia, abocada en paralelo a una situaci贸n similar, y por primera vez en a帽os s贸lo hubo 18 monoplazas en la parrilla de salida de Interlagos.

Por eso y de forma sorprendente, el equipo Caterham lanz贸 a finales de octubre una divertida iniciativa, rayana en el disparate. Consist铆a en una cuestaci贸n popular, conocida como crowdfunding, por la cual y a base de donaciones an贸nimas, el equipo administrador tratar铆a de recaudar los aproximadamente dos millones y medio de euros que costar铆a tener a los dos monoplazas verdes en la parrilla de Yas Marina el 23 de noviembre, en la 煤ltima carrera del a帽o.

Bajo el lema #ReFuelCaterhamF1聽(鈥渞ecarguemos CaterhamF1鈥) y聽desde 10 libras en adelante, los fans podr铆an donar la cantidad que deseasen con el fin de reflotar, siquiera temporalmente la escuder铆a.聽A cambio y en funci贸n de la cantidad donada, los fans elegir铆an聽de entre un amplio cat谩logo de art铆culos del equipo (camisetas, gorras, guantes, botas y hasta monos de piloto).

Incluso, a aquellos que hubiesen donado m谩s de 1.000 libras se les dio la posibilidad de ver su nombre en la carrocer铆a del monoplaza聽en caso de lograr finalmente su prop贸sito.

Esa idea, que pareci贸 una aut茅ntica locura adem谩s de una misi贸n imposible, acab贸 por hacer realidad el sue帽o de los miles de donantes an贸mimos que, durante dos semanas, acabaron por aportar el dinero necesario y, contra todo pron贸stico, Caterham pudo estar en la carrera final de la temporada en Yas Marina.

Will Stevens, a bordo del CT05 durante el pasado GP de Abu Dhabi
Will Stevens, a bordo del CT05 durante el pasado GP de Abu Dhabi

El resultado de la carrera fue lo de menos. Como lo fue la elecci贸n del segundo piloto ya que, en pleno proceso de disoluci贸n, Marcus Ericsson se desvincul贸 totalmente de Caterham para irse a Sauber y, tras la negativa de Andr茅 Lotterer, el equipo brit谩nico acab贸 por contratar a Will Stevens para que se subiese al CT05 en Abu Dhabi y acompa帽ase a Kamui Kobayashi. El milagro se hab铆a obrado y al menos Caterham pudo despedirse de la F贸rmula 1 en un circuito y no en los despachos.

Un futuro deasalentador

Pese a que Caterham ha sido inscrito de forma provisional para el pr贸ximo campeonato, parece evidente que con la f谩brica cerrada y sin personal disponible, lo vivido en Abu Dhabi no ha sido m谩s que un espejismo. Un maravilloso episodio de tenacidad y coraje pero que no deber铆a聽pasar de ah铆.

Caterham, al menos hoy por hoy, est谩 abocada a la desaparici贸n como escuder铆a ya que, pese al innegable golpe de efecto que supuso ver a los dos monoplazas en Abu Dhabi, sobre todo de cara a posibles compradores, no parece realista imaginarse toda una temporada as铆.

As铆 pues, las perspectivas del equipo brit谩nico de afrontar una temporada como la que viene que, sin dinero, en pleno proceso de disoluci贸n y sin perspectivas de un comprador que, a corto plazo, saque聽al equipo del marasmo econ贸mico en el que est谩 sumido, son sumamente pesimistas. Aunque incluso est谩n en Yas Marina disputando los tests de final de temporada, todo apunta a una m谩s que posible desaparici贸n.

De momento, la administraci贸n concursal no ha procedido al cierre pero, a menos que se obre otro milagro (茅ste de proporciones mucho m谩s importantes que el del crowdfunding) , debemos estar preparados para la disoluci贸n definitiva de un equipo que entr贸 con fuerza el a帽o 2010 bajo el nombre de Lotus y que, tras dos a帽os lamentables, en 2011 cambi贸 de nombre, ya bajo el paraguas del fabricante brit谩nico de deportivos.

Caterham, al borde de la desaparici贸n definitiva
Caterham, al borde de la desaparici贸n definitiva

Lo que est谩 claro es que la situaci贸n vivida este a帽o con Caterham, como la vivida en paralelo con Marussia, deber铆a llevar a una profunda reflexi贸n a la FOM, a Bernie Ecclestone y la propia FIA acerca del rumbo que la F贸rmula 1 ha adoptado de un tiempo a esta parte.

Todos deber铆an replantearse si los continuos cambios reglamentarios, el irregular y disparatado reparto de ingresos publicitarios entre los equipos y el ritmo de gasto desenfrenado en el que han metido al Gran Circo, son el camino seguir. Sobre todo si esto se ha producido en aras de una igualdad que ni han logrado (no hay m谩s que ver los resultados de 2013 y 2014) ni van a lograr jam谩s.

El a帽o de los pilotos

Curiosamente, en el a帽o de su m谩s que segura desaparici贸n, Caterham tiene el dudoso honor de ser el que m谩s pilotos emple贸 durante la temporada, por m谩s que ninguno de ellos lograse nada destacable.

  • Kamui Kobayashi: El japon茅s retornaba a la F贸rmula 1 con el reto de obtener al menos un punto para Caterham aprovechando聽su experiencia y veteran铆a, as铆 como su car谩cter rocoso e indomable. Sin embargo no pudo ser. Unas veces, las que m谩s, por problemas mec谩nicos y falta de competitividad del coche y otras, por alg煤n que otro error m谩s o menos garrafal, pero el japon茅s no pudo lograr su objetivo. Abonado a correr s贸lo en la Q3 cada s谩bado y a las 煤ltimas posiciones, Kobayashi acab贸 con cero puntos y en 22陋 posici贸n, una situaci贸n como m铆nimo rid铆cula e impropia para un piloto de su categor铆a, con dos 13潞 puestos como mejores posiciones en carrera (Malasia y M贸naco).
  • Marcus Ericsson: El joven piloto sueco lleg贸 a聽Caterham con la idea de acompa帽ar a Kobayashi y aprender de 茅l, adem谩s de dejar en las arcas del equipo un buen pu帽ado de d贸lares, en forma de sponsors. Lo cierto es que le cost贸 mucho adaptarse a la categor铆a pero finalmente no s贸lo demostr贸 una buena adaptaci贸n sino que acab贸 por batir en toda la regla a su compa帽ero, finalizando el a帽o en 21陋 posici贸n, tambi茅n con cero puntos. Su mejor posici贸n fue un 14潞 lugar en Malasia, siendo al final mucho m谩s regular y fiable. Se desvincul贸 antes de tiempo del equipo y anunci贸 su fichaje por Sauber para este mismo a帽o, equipo para el que ha conducido incluso聽en los tests de final de temporada de esta semana聽en Abu Dhabi.
  • Andr茅 Lotterer: El piloto alem谩n lleg贸 del DTM para sustituir a Kamui Kobayashi durante el GP de B茅lgica. Aunque logr贸 la peque帽a haza帽a de no ser 煤ltimo en la sesi贸n de calificaci贸n del s谩bado, lo cierto es que poco pudo hacer ya que acab贸 por abandonar esa carrera y no volvi贸 a entrar en los planes de Caterham. Se rumore贸 que podr铆a ser de la partida e Abu Dhabi pero finalmente declin贸 esa posibilidad.
  • Will Stevens: Caterham anunci贸 su fichaje para correr la 煤ltima prueba del a帽o en Yas Marina. Su contrataci贸n聽sorprendi贸 bastante ya que, aunque estuvo como probador en Caterham tiempo atr谩s, lo cierto es que el joven piloto brit谩nico ni siquiera ten铆a la Superlicencia para poder correr. Finalmente obtuvo la preceptiva licencia en tiempo r茅cord tras un test en Silverstone y tom贸 la salida en Abu Dhabi y lo cierto es que no lo hizo nada mal. De hecho, finaliz贸 la calificaci贸n a tan solo medio segundo de Kobayashi y, aunque en 煤ltima posici贸n, logr贸 acabar la carrera.

 

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